El Ukelele​ (del hawaiano ukulele) es un instrumento de cuerda pulsada utilizado como instrumento principal en la música de las islas Hawái, Tahití y la isla de Pascua que originalmente tenía cinco cuerdas.​ Es una adaptación del cavaquinho portugués o machete de Braga creado en la década de 1880 en Hawái por inmigrantes portugueses.

Posteriormente se difundió por la Polinesia francesa y en la Isla de Pascua con un tallado más rústico, dando lugar al ukelele tahitiano o polinésico. En la Polinesia no existían instrumentos de cuerda antes de los siglos XIX y XX, respectivamente, siendo el ukelele un instrumento reciente en esta cultura. La palabra ukelele proviene del hawaiano ‘uku lele que significa «pulga»; esto se debe posiblemente a los movimientos que hacían con las manos los intérpretes del ukelele.

El nombre ‘ukelele’ es el nombre tradicional hawaiano que se le dio a un pequeño instrumento llamado machete (machete de braga), que se desarrolló originalmente en las Islas Madeira de Portugal. El machete en sí es un descendiente de los primeros instrumentos de cuerda punteados de Europa y Oriente Medio (como el laúd), es miembro de la familia de la guitarra y tiene varios nombres diferentes, incluidos cavaquinho, braguinha, manchhete y cavaco. El machete fue llevado a Hawai por inmigrantes portugueses, que se mudaron a las islas para trabajar en los campos de caña de azúcar a fines del siglo XIX. Se cree que Manuel Nunes, Augusto Dias y José do Espirito Santo, que llegaron a Hawai en el Ravenscrag en 1879 desde las islas portuguesas de Madeira, fueron los primeros fabricantes del ‘ukelele’ hawaiano.

Cavaquinho Portugués

Hay varias leyendas diferentes sobre cómo el machete obtuvo su nombre hawaiano; el ‘ukelele’, aunque no hay suficiente evidencia para demostrar que cualquiera de estas historias es, de hecho, la verdad. La palabra ‘ukelele’ en sí se traduce aproximadamente como ‘saltar pulgas’ en inglés. Una historia de cómo el ukelele recibió su nombre dice que cuando uno de los pasajeros del Ravenscrag, Joao Fernandes, llegó al puerto de Honolulu, se sintió tan feliz después de cuatro meses en el mar que inmediatamente saltó del barco y comenzó a tocar canciones populares de Madeira en el muelle. Los hawaianos que vieron a Fernandes tocar el instrumento pensaron que sus dedos que se movían rápidamente parecían pulgas saltando sobre el diapasón, y así nació el nombre del instrumento. Otro relato de cómo el ukelele obtuvo su nombre se basa en el entendimiento de que el inglés Edward Purvis tocó el instrumento. Edward Purvis actuó como Asistente del Chambelán del Rey David Kalakaua, el último Rey reinante de Hawai, y un hombre que fue muy influyente en la vida temprana del ukelele. Se pensaba que Purvis había sido apodado ‘ukelele’ debido a su pequeña estatura y su personalidad enérgica. Finalmente, se cree que el instrumento que tocó para el Rey también adoptó este nombre. Aún más historias sobre cómo el ukelele obtuvo su nombre sobreviven, con varias traducciones diferentes del término que se utilizan como evidencia. Se ha registrado que la última monarca hawaiana, la reina Lili’uokalani, explica que el término ‘ukelele’ en realidad significa ‘el regalo que vino aquí’ .

Rey David Kalakaua

Después de su llegada a Hawai, el ukelele fue rápidamente adoptado en la cultura hawaiana. El rey David Kalakaua era muy aficionado al pequeño instrumento, que se reconoce como un factor clave que llevó a que el ukelele se volviera tan popular. Al rey Kalakaua le apasionaba desarrollar la cultura hawaiana frente a la oposición planteada por los grupos misioneros, quienes a su vez veían a las culturas nativas como incivilizadas, y cuyo objetivo era convertir a los pueblos nativos al culto cristiano y a los valores cristianos. El Rey Kalakaua promovió la fusión de formas de arte moderno con aspectos tradicionales de la cultura hawaiana para reavivar el interés en la cultura hawaiana. Es el rey Kalakaua quien promocionó el ukelele como instrumento hawaiano, y usó el instrumento en funciones reales formales, para tocar música tradicional hawaiana y para acompañar al hula.

Después de que los colonos portugueses Manuel Nunes, Augusto Dias y José do Espirito Santo terminaron su trabajo en las primeras plantaciones azucareras hawaianas, se cree que volvieron a sus raíces de carpintería en Honolulu, la capital de Hawai. En 1889, los tres hombres figuraban en el directorio de la ciudad como «fabricantes de guitarras». A medida que el ukelele se hizo más popular bajo el patrocinio del rey David Kalakaua, estos tres hombres hicieron más ukeleles. El más exitoso de los tres fue Manuel Nunes, quien continuó haciendo ukeleles después de que el instrumento fue introducido en el continente americano, y cuyos hijos continuaron fabricando ukeleles después de él.

Manuel Nunes tocando el ukelele

Si bien el ukelele viajó por todo el mundo junto con los colonos portugueses, la versión hawaiana del pequeño instrumento de cuatro cuerdas no se presentó a una audiencia estadounidense dominante hasta principios de 1900. El ukelele causó una impresión particular en los estadounidenses continentales durante la Exposición Internacional de Panamá Pacífico que se celebró en San Francisco en 1915. La exposición contó con actuaciones de jugadores de ukelele hawaiano, actuando como solistas y en grupos, que fueron muy populares entre los visitantes de la feria. Después de que el ukelele comenzó a adquirir admiradores en el continente americano, el ukelele fue adoptado por músicos locales del continente, que lo usaron para tocar música tradicional hawaiana (que, junto con el ukelele, se había vuelto más popular entre los ciudadanos estadounidenses), y además introdujo el ukelele en otros géneros. La popularidad del ukelele se disparó durante 1915-1920, y la música hawaiana se hizo tan popular como la música continental actual. Los fabricantes de instrumentos de la parte continental de EE. UU. Vieron la oportunidad de fabricar ukeleles, y los fabricantes de Nueva York y otras ciudades estadounidenses importantes comenzaron a producir y comercializar el instrumento; causando cierta tensión entre los fabricantes estadounidenses con sede en Hawái y los más grandes del continente americano. A pesar de esta tensión, la popularidad del ukelele siguió creciendo en Estados Unidos hasta la década de 1920, y las ventas de ukelele en general continuaron aumentando. causando cierta tensión entre los fabricantes estadounidenses con sede en Hawái y los más grandes del continente americano. 

La creciente popularidad del ukelele llevó a la fabricación de modelos económicos que dieron acceso a muchas personas para aprender el ukelele. El ukelele se ganó la reputación de ser un buen instrumento para principiantes debido a su precio relativamente bajo y su tamaño pequeño y portátil. Miles de ukeleles se produjeron durante la década de 1920, y el ukelele se convirtió en uno de los íconos musicales de la era del jazz.

Ringo Starr y Paul McCartney

El ukelele disminuyó lentamente en popularidad durante la década de 1930, reviviéndose momentáneamente a fines de la década de 1940 hasta la década de 1950 con algunos militares estadounidenses que trajeron el instrumento a casa desde Hawai después de la Segunda Guerra Mundial. La popularidad de la música pop-rock causó que el ukelele se desvaneciera en el fondo en la década de 1960, aunque todavía existía en la conciencia dominante con artistas como The Arthur Godfrey Show y el éxito de Tiny Tim en 1968 Tiptoe a través de los Tulips. La banda increíblemente popular ‘The Beatles’ era muy aficionada al ukelele, sin embargo, rara vez tocaba el instrumento y, a pesar de su respaldo, el pequeño ukelele permaneció en silencio en su caso desde la década de 1970 hasta su renacimiento en la década de 1990.

El ukelele alrededor del mundo

Otros países también han adoptado el humilde ukelele en sus repertorios musicales, incluidos (más notablemente) Japón y Canadá. El ukelele se introdujo en Japón a principios de 1900 y se adoptó junto con la música hawaiana y de jazz. Si bien el instrumento ‘occidental’ fue prohibido durante la Segunda Guerra Mundial, la popularidad del instrumento aumentó después de la guerra.
Canadá, por otro lado, fue uno de los primeros países en iniciar la enseñanza del ukelele en las escuelas (aparte de Hawai) y muchos estudiantes de música aprendieron el ukelele bajo el programa de música escolar diseñado por John Doane.

El ukelele hoy

El ukelele vuelve a disfrutar de un período de popularidad entre el público moderno de todo el mundo occidental. El uke ha sido recogido de las tiendas de música (o sacado del trastero) y nuevamente se lo celebra por su versatilidad, su pequeño tamaño fácil de viajar y su facilidad de aprendizaje. Internet ha desempeñado un papel importante en el auge del ukelele, con sitios web y tutoriales en video dedicados a proporcionar recursos de fácil aprendizaje para principiantes, muchos de los cuales son frecuentados por nuevos aficionados a la música.

El ukelele también ha sido ampliamente celebrado por su lado cada vez más social. La facilidad de tocar las melodías cantadas y tocar juntos ha hecho de este pequeño instrumento una opción popular como segundo instrumento, y también ha llevado a la formación de clubes, orquestas y grupos sociales de ukelele en todo el mundo. Los intérpretes de ukelele a menudo animan a los asistentes al concierto a que traigan sus propios ukes y se unan a una canción o dos, y el aprendizaje grupal del ukelele es cada vez más popular (a diferencia de las lecciones formales, uno a uno). El ukelele también se ha utilizado más ampliamente como instrumento para principiantes para niños en los últimos años.

Aunque el ukelele todavía está asociado con la música y la cultura tradicional hawaiana, el desarrollo de diferentes tipos de ukelele ha llevado a la popularización del instrumento en muchos entornos musicales diferentes. En los últimos veinte años, el renacimiento del ukelele ha mantenido un impulso, con varios interpretes de ukelele que se han vuelto muy populares en el nuevo siglo. El renacimiento del ukelele de la década de 1990 también ha llevado a que el instrumento se use cada vez más en actuaciones y grabaciones de música popular (pop), así como a ser un instrumento común para interpretar versiones de música popular.


Fuentes consultadas: